5 sectores donde la aplicación de Hidrogel da beneficios

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Los hidrogeles son redes tridimensionales de polímeros hidrófilos que poseen la capacidad de absorber y retener hasta 500 veces su peso en agua. Fueron reportados por primera vez por Wichterle y Lím hace más de medio siglo, pero es ahora cuando se encuentran en auge debido a las muchas aplicaciones que tienen en diversos procesos y sectores productivos. 

Vale la pena reseñar 5 áreas donde han arrojado excelentes resultados:  

1. Agricultura

Según la ONU, el sector agrícola es el mayor consumidor de agua del planeta (el solo regadío demanda cerca del 70% del agua dulce extraída para uso humano). En ese sentido, los hidrogeles son cada vez más empleados en la agricultura para combatir la falta del líquido y los problemas derivados de ello, especialmente en la etapa de germinación y crecimiento de las raíces. 

Como ya se indicó, este producto puede absorber grandes cantidades de agua. A medida que el suelo y la planta la van requiriendo, el polímero libera hasta en un 95 %. Por lo tanto, ofrece importantes ventajas para la agricultura:

  • Incrementa la capacidad de retención de agua de los suelos, disminuyendo así la frecuencia necesaria de riego. 
  • Disminuye el porcentaje de fertilizante a utilizar. 
  • Reduce las pérdidas de agua y nutrientes por lixiviación. 
  • Disminuye drásticamente la evaporación. 
  • Optimiza las propiedades del suelo. 
  • Puede usarse como único sustrato para el crecimiento de raíces. 
  • Al evitar el estrés de las plantas por déficit hídrico, disminuye la presencia de enfermedades. 
  • Mejora el crecimiento y desarrollo. 
  • Debido a la constante disponibilidad de agua y nutrientes, potencia el rendimiento de la cosecha de forma significativa.
  • Puede usarse como único sustrato para el crecimiento de raíces. 

Además, los hidrogeles son usados para el transporte de plantas a raíz desnuda para garantizar la protección y el suministro de agua en la zona radicular. 

2. Citricultura

Para plantar cítricos es importante mantener una humedad apropiada en el agujero de trasplante. Gracias a la aplicación del hidrogel, se disminuye el tiempo que se necesita para avanzar los trasplantes a su periodo productivo lo que provoca que se reduzca el plazo para recibir utilidades producto de las inversiones.

3. Sector forestal

Las ventajas señaladas en el punto anterior son trasladables al sector forestal.  Los hidrogeles también son usados como un producto que protege las raíces y proveedor de agua, al trasladarla a plántulas o individuos arbóreos, reduciendo el estrés y logrando una mayor probabilidad de que el árbol se desarrolle de forma adecuada.

Igualmente, es eficaz en el trasplante de árboles reduciendo la tasa de mortalidad asociada al shock del proceso. Y al aumentar la capacidad de retención de agua de los suelos, actúa como reservorio del líquido vital y de nutrientes para árboles ya plantados, favoreciendo la supervivencia al producir condiciones más estables para el crecimiento.

4. Jardinería

Es empleado para favorecer el crecimiento y bienestar del césped y determinadas plantas, especialmente en sus primeros días de vida y cuando las condiciones del suelo no son favorables.

5. Farmacéutica y medicina

Uno de los usos más importantes en esta industria es el encapsulado de fármacos. Al tratarse de un biopolímero, la cápsula se convierte biodegradable y el cuerpo la acepta mejor que a las envolturas de plástico. 

En la ingeniería de tejidos ha tenido bastante éxito porque, al poseer una estructura similar a la matriz extracelular de muchos tejidos, sirven de andamiaje de cultivo de células ideal, para luego procesarlas y administrarlas de modo mínimamente invasivo. 

Lo más probable es que la tendencia de usar hidrogeles en estas industrias siga creciendo, no solo por su eficacia sino porque son biodegradables y amigables con el medio ambiente.

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